Extinciones masivas

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Nos enfrentamos a una situación extrema respecto a la biodiversidad, con una pérdida de especies muy preocupante. No es el único episodio de extinciones masivas en la historia de la Tierra, pero es el primero que no se produce por causas naturales, de ésta la culpa la tenemos nosotros. Ya que este periodo de extinciones masivas es responsabilidad del ser humano, es justo que actuemos para tratar de evitar que se extingan especies, al menos las que se sabe que de forma directa están desapareciendo por culpa nuestra.

Pero la pérdida de biodiversidad, siempre y cuando se de de manera natural no es negativa en sí misma, simplemente está ahí. Para que surjan nuevas especies deben extinguirse otras, y los cambios naturales en las condiciones hacen que especies que estaban adaptadas al ambiente previo, evolucionen para adaptarse o se extingan.

Cuando hablamos de extinciones masivas, a todos nos viene a la cabeza la que se produjo hace 65 millones de años. Durante la historia de la Tierra, o de la vida en la Tierra, se han producido 5 extinciones masivas, a la que tendríamos que añadir la actual, en la que el hombre es el principal causante

Gráfico con las temperaturas medias de los últimos 525 millones de años (línea azul) y con las extinciones masivas que se han producido en la historia de la vida en la Tierra (puntos rojos)
Gráfico con las temperaturas medias de los últimos 525 millones de años (línea azul) y con las extinciones masivas que se han producido en la historia de la vida en la Tierra (puntos rojos)

Empecemos por el principio. Hace entre 450 y 440 millones de años se produjeron las extinciones masivas del Ordivícico-Silúrico, siendo la segunda más grande de la historia de la Tierra, y se produjeron dos extinciones en una. En esa época todos los organismos complejos vivían en el mar, y se estima que cerca de 100 familias biológicas se extinguieron, lo cual representaba el 85% de la fauna del momento. Se cree que la causa fue el inicio de una larga edad de hielo. El supercontinente Gondwana se desplazó hacia el Polo Sur, y la formación de glaciares hizo que el nivel del mar descendiera, causando cambios profundos en las corrientes marinas afectando a la composición de nutrientes y la oxigenación de los mares. Las especies que sobrevivieron se adaptaron y ocuparon los nichos vacíos, pero entre medio millón y un millón de años después, el nivel del mar subió drásticamente, produciéndose la segunda extinción de esta extinción masiva, que se dividió en dos partes.

La siguiente extinción masiva fue la del Devónico, ocurrida hace entre 408 y 360 millones de años. Se estima que desaparecieron el 83% de todas las especies que habitaban el planeta en ese momento, afectando más a los mares que a los continentes, y siendo más agresiva en latitudes tropicales. La causa principal de esta extinción fue los dos supercontinentes que existían, Gondwana y Euramérica, se fusionaron. Al ser tan grande el continente formado, en su interior las condiciones eran de extrema aridez. Además, las temperaturas provocaron un periodo glacial que provocó un descenso del nivel del mar de 60 metros. Por ejemplo, en este episodio, los trilobites, el grupo con más fósiles estudiados, sufrieron un importante revés ya que se extinguieron todos sus órdenes salvo uno.

02 trilobite
Fósil de trilobite, extintos desde hace 250 millones de años

La tercera fue la del Pérmico-Triásico. Sucedió hace 250 millones de años, y ha sido la mayor extinción masiva ocurrida en la Tierra. Se estima que duró menos de un millón de años, periodo en el que se desaparecieron el 95% de las especies marinas y el 70% de las especies de vertebrados terrestres, por lo que la vida tardó mucho tiempo en recuperarse. En esta extinción los trilobites se extinguieron definitivamente, tras 300 millones de años de existencia. Las causas de esta extinción masiva son desconocidas, aunque se manejan varias hipótesis: vulcanismo masivo, liberación de hidratos de metano, liberación de sulfuro de hidrógeno, o e impacto de un gran meteorito.

Hace 210 millones de años se produjo la extinción masiva del Triásico-Jurásico. Afectó profundamente la vida en los océanos y en la superficie de la Tierra. Se estima que desaparecieron el 20% de las familias biológicas marinas y los últimos grandes anfibios. Esta extinción permitió la liberación de nichos ecológicos que permitió que los dinosaurios dominaran la Tierra hasta su extinción hace 65 millones de años. Se cree que este evento pudo producirse por erupciones volcánicas masivas. Otras teorías apuntan al impacto de un asteroide, cambios climáticos, cambios en el nivel del mar y anoxia.

Dinosaurio presenciando en primera fila su apocalipsis según la Hipótesis de Álvarez, mayoritariamente aceptada
Dinosaurio presenciando en primera fila su apocalipsis según la Hipótesis de Álvarez, mayoritariamente aceptada

Y por fin llegamos a la extinción más famosa, aunque no la más grave, la que sucedió hace 65 millones de años, la del Cretácico-Terciario, en la que se extinguieron los dinosaurios, los reptiles voladores, la mayor parte de los reptiles acuáticos y los ammonites. Se estima que cerca del 50% de los géneros biológicos desaparecieron. Debido a que sucedió hace tanto tiempo es imposible saber con certeza cuál fue la causa, pero la hipótesis más conocida, y que imagino todos sabréis, es la del impacto de un gran asteroide, conocida como Hipótesis de Álvarez, que defiende que hace 65 millones de años un gran asteroide en la actual Península del Yucatán, en el Golfo de México.

Y llegamos a la sexta gran extinción o extinción masiva del Holoceno, que ocurre desde hace entre 9000 y 13000 años, desde el final de la última glaciación, y que sigue produciéndose hasta nuestros días. De ésta extinción, la “nuestra”, hablaremos en otro post con más detalle. Espero que este post os haya servido para conocer un poco más la historia de la Tierra, y la historia de la vida sobre ella.

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